Lauantaina klo 14.30 Suomen Cupin C-lohkon kärkiottelussa kohtaavat rutinoituneet liigajoukkueet. Puhtaalla pelillä lohkoa johtava Ilves isännöi kakkosena majailevaa FC Lahtea.

Seurat kohtasivat Suomen Cupin lohkovaiheessa myös vuosi sitten. Tuolloin Ilves voitti Mukkulan hallissa lukemin 0-2. Jani Tanska rokotti entistä seuraansa puskemalla pallon kulmapotkusta sisään ja Tuure Siira tuplasi lukemat komealla vapaapotkullaan 20 metristä. Viime kauden liigakohtaamisista kaksi ensimmäistä päättyivät tasapeliin 1-1 ja 0-0. Viimeisimmässä ottelussa tupsukorvet vetivät pidemmän korren Tammelassa maalein 2-1. Tasaisissa otteluissa vilisi kortteja ja rangaistuspotkuja. Kuumia tunteita varmasti riittää tänäkin vuonna.

FC Lahti sijoittui päättyneellä kaudella Veikkausliigan neljänneksi. Lahtelaisten(kin) onneksi Ilves voitti päätöskierroksella IFK Mariehamnin vieraissa. Täten Kuhnurit nousivat kalkkiviivoilla saarelaisten ohi maalieron turvin ja ansaitsivat eurocup-paikan. Toni Korkeakunnaksen luotsaama joukkue on tämän vuoden Cupissa voittanut FC Hakan ja JJK:n. FC Viikinkejä vastaan oli tyytyminen tasapeliin, joten kokonaispistesaldo on 7.

Liigan hallitseva pronssimitalisti Ilves on niin ikään aloittanut Cup-kilpailun vahvasti. Aluksi Viikingit ja JJK kaatuivat molemmat tyylipuhtaasti 3-0-lukemin. Viikko sitten jalkoihin jäi GrIFK maalein 3-1, kun kotijoukkueen Abdoulaye Ba maalasi kahdesti ja Iiro Järvinen kerran. 9 pistettä oikeuttavat lohkon piikkipaikkaan. Varmoja poissaolijoita lauantailta ovat loukkaantumisista kärsivät Ilari Mettälä (reisi), Niklas Jokelainen (polvi), Felipe Aspegren (sormimurtuma) ja Baba Mensah (polvi).

Päävalmentaja Jarkko Wiss tietää kokemuksesta, että kevään lähetessä kova harjoittelu pelien lomassa vaatii veronsa. Tehty työ palkitsee kesäkaudella.

– Joukkueessa alkaa olla pientä kremppaa. Huomaa, että on jo seitsemäs intensiivinen harjoitusviikko takana. Lisäksi viimeisten parin-kolmen viikon aikana on muutama pelaaja jäänyt pois vatsataudin tai kuumeen takia. Nyt pitää vain puristaa, jotta pysymme aikataulussa.

 – On hienoa, että kohtaamme liigajoukkueen ensimmäistä kertaa tänä talvena. Lahti on hyvä mittari meille. Alla on hapottavia treenejä, mutta voittoa lähdemme hakemaan.

Keskikenttäpelaaja Eero Hyökyvirta valittiin vastikään mukaan U19-maajoukkueen mukaan kuun vaihteen maaotteluihin Makedoniassa. Hän on aloittanut ensimmäisen kautensa Ilveksessä hyvällä vauhdilla.

– Olen tosi tyytyväinen tilanteeseen. Cup on sujunut puhtaalla pelillä ja olen päässyt nopeasti sisään joukkueeseen. Olemme pelanneet kahdella eri pelisysteemillä vastustajasta riippuen, ja molemmat ovat mielestäni toimineet hyvin.

– Olemme odotuksiin nähden aika samantasoisia FC Lahden kanssa. Aliarvioimatta muita joukkueita, niin nyt on tulossa aiempaa selvästi kovempi vastus. Viime matsissa Grania vastaan pelasimme vahvan avausjakson, mutta toinen puoliaika ei todellakaan ollut hyvää peliä. Siitä on otettu opiksi, Hyökyvirta toteaa.

Suomen Cupin tilastot

Hanki liput ennakkoon verkkokaupasta: https://www.seamchip.fi/ilvesjalkapallo

Ottelu näkyy myös suorana lähetyksenä RuutuPlus-palvelussa: https://www.ruutu.fi/stream/3164990